A Batalha do Atlântico foi travada com algumas das mais novas tecnologias, no entanto, em um duelo, marinheiros criativos recorreram a utensílios de cozinha em um esforço para afastar os marinheiros inimigos a bordo.

A Batalha do Atlântico tem a distinção de ser a batalha contínua mais longa da Segunda Guerra Mundial. Tudo começou em 3 de setembro de 1939, quando o U-30  afundou o navio de passageiros SS Athenia,  com a perda de 112 vidas de civis. Com este ataque inicial, os submarinos do Kriegsmarine alemão  vagaram pelo Oceano Atlântico com quase impunidade até que os Aliados mudaram a maré em 1943. Cunhada a Batalha do Atlântico pelo primeiro-ministro britânico Winston Churchill no início de 1941, a batalha prolongada foi preenchida com inúmeros combates entre as forças navais e aéreas aliadas e as determinadas e eficazes tripulações de submarinos alemães. Um desses muitos combates foi um duelo entre a escolta de contratorpedeiros americana (DE) USS Buckley  (DE-51) e U-66 .

Um comboio do Atlântico fazendo uma lenta jornada através do Atlântico. Os navios lentos eram presas fáceis para os formidáveis ​​“Wolf Packs” de submarinos alemães.

Em 1943, a maré começou a virar a favor dos Aliados na Batalha do Atlântico. O desenvolvimento de novas tecnologias e táticas deu aos Aliados a vantagem na luta contra os submarinos alemães. Um dos segredos desse sucesso foi a criação de grupos de transportadores de escolta, também conhecidos como grupos de “caçadores assassinos”. Não mais obrigados a navegar com um comboio, esses grupos estavam livres para perseguir a pedreira até o cacifo de Davy Jones. No início de maio de 1944, Buckley  estava conduzindo operações como parte do Grupo de Tarefa 21.11 ao largo das Ilhas de Cabo Verde quando sua tripulação recebeu um relatório de desaparecimento de contato por radar e foi enviada para investigar. O que se seguiu foi semelhante a uma briga de bar em alto mar.

De acordo com o Relatório de Ação, a noite de 5 a 6 de maio foi linda, calma e iluminada pela lua. As condições eram perfeitas para os U-boats reabastecer e reabastecer os suprimentos desesperadamente necessários no mar, e para um grupo de caçadores assassinos procurar U-boats com pouco combustível e tripulados por homens perto de seu ponto de ruptura. O serviço de submarino era perigoso e as tripulações costumavam ser desdobradas até a exaustão. O U-66 , comandado por Oberleutnant zur See Gerhard Seehausen, estava em sua nona patrulha e estava no mar desde meados de janeiro. Ela precisava desesperadamente de combustível e provisões para a viagem para casa quando Buckley  começou a persegui-la.

Às 0216 (02:16), uma “coruja noturna” Avenger detectou um contato de radar a 20 milhas de Buckley  e relatou ao navio. Seu comandante, o tenente comandante Brent Abel, ordenou a velocidade de flanco e um curso para o alvo. Por 45 minutos, Buckley  navegou a toda velocidade (23,5 nós) em direção ao submarino, preparando-se para o combate. O vingador, pilotado pelo tenente (grau júnior) Jimmie J. Sellars, permaneceu no curso, seguindo o submarino e transmitindo as mudanças de curso para Buckley,  treinando a escolta do pequeno contratorpedeiro até o local. Abaixo dos vendedores, U-66 estava avançando lentamente na superfície, carregando as baterias e procurando o submarino de suprimentos. Sem o conhecimento de Seehausen, o Vingador não carregava armas, mas o experiente capitão sabia que a aeronave iria esperar que ele submergisse antes de atacar.

Buckley , aproximando-se a sete milhas, fez contato radar com o U-66  em 02h46. O Tenente Comandante Abel chamou a tripulação do navio para o Quartel General e transmitiu um Foxer, uma isca acústica usada para confundir os torpedos acústicos então em uso pelos U-boats. Segurando o fogo, Abel arriscou-se e começou a se aproximar do submarino, esperando que a tripulação do barco o confundisse com o barco de abastecimento que procuravam. A aposta valeu a pena e, em 03h08, o U-66  disparou três sinalizadores vermelhos, que se acreditava ser um sinal de reconhecimento. Buckley  continuou seu curso, aproximando-se cada vez mais do submarino, mas sem revelar sua identidade. Menos de 10 minutos depois, as duas embarcações estavam a um alcance de 4.000 jardas. U-66, percebendo que o barco que vinha em sua direção não era a vaca leiteira (barco de abastecimento) que ela procurava, coloque um peixe na água.

Buckley  fez uma curva à esquerda, colocando o submarino bem à frente. Só então alguns tripulantes perceberam a esteira do torpedo passando pelo lado estibordo do navio. Abel alterou o curso da nave para colocar o submarino na lua e expor o Foxer a quaisquer torpedos adicionais. Todas as armas a bordo do Buckley  foram carregadas quando a curva os colocou dentro do alcance de tiro do submarino. O momento estava chegando, as duas embarcações se aproximando, cada tripulação esperando que a outra abrisse fogo.

Os marinheiros alemães foram os primeiros no gatilho, abrindo fogo com metralhadoras. Às 03h20, Abel deu ordem de iniciar o tiro. A salva de abertura dos canhões de três polegadas do DE acertou em cheio o castelo de proa do submarino, logo à frente da torre de comando. Todas as armas que podiam atingir o submarino abriram – 20 mm Oerlikons, 40 mm Bofors e as baterias de três polegadas. Por dois minutos, o DE fez chover aço no submarino, trocando tiros, embora a mira do submarino fosse alta, quase errando o alvo. Abel pediu um cessar-fogo quando o submarino se afastou, dando ao seu navio um momento para ajustar o curso. Em um minuto, ele chamou novamente para disparar a 1.500 jardas. As tripulações de armas a bordo do Buckley  encontraram seu alvo, atingindo o submarino com rapidez e precisão. Os projéteis podiam ser vistos atingindo a torre de comando do submarino e explodindo.

O U-66  parou de responder ao fogo e começou a manobrar erraticamente, tentando colocar distância entre ela e Buckley  para disparar outro torpedo de seus tubos de popa. A esteira entregou o torpedo, quando Abel ordenou que o navio fizesse uma curva fechada à direita, errando por pouco o projétil letal que cruzou a proa de Buckley . Os dois navios começaram uma dança. A torre de comando do U-66 começou a queimar quando o barco iniciou manobras evasivas, mas o ágil DE estava quente em sua cauda, ​​virando para frente e para trás com seu alvo. O alcance entre os navios ficou mais próximo à medida que as tripulações de armas a bordo do Buckley enterrou o submarino sob fogo devastador à queima-roupa. Mil jardas, 500 jardas – em poucos minutos os dois adversários estavam a menos de 20 jardas um do outro em um curso paralelo, o U-boat sendo varrido com fogo de proa a popa. No ar, Sellers estava transmitindo uma peça por rádio para o navio-chefe do grupo de trabalho, relatando: “ Buckley  abriu fogo – o submarino está respondendo ao fogo. Garoto! Nunca tinha visto tamanha concentração! Buckley  está destruindo a torre de comando! ”

A agilidade das escoltas de contratorpedeiros é mostrada aqui quando Buckley faz uma volta completa a 20 nós durante suas provas de velocidade em 1943. O diâmetro do círculo é estimado em 300 metros.

Às 03h29, o Tenente Comandante Abel tomou uma decisão audaciosa, ordenando o leme direito forte, colocando Buckley  em posição para bater o U-66 . O DE virou bruscamente em direção ao submarino quando o capitão do barco deu a ordem de abandonar o navio. A proa de Buckley bateu no convés de proa do submarino, prendendo os dois juntos. Marinheiros alemães começaram a sair do barco em chamas, alguns brandindo armas, enquanto outros ergueram as mãos em sinal de rendição. No calor do momento, o caos se seguiu com o início do combate corpo a corpo.

Os marinheiros a bordo do Buckley  dispararam com armas leves. O companheiro de um contramestre atirou em um marinheiro alemão com sua pistola calibre .45, enquanto outro marinheiro sofreu a única baixa de Buckley ao machucar o punho, derrubando um oponente do navio. A equipe de Buckley agarrou o que pôde e se juntou à briga. Uma tripulação de canhão de três polegadas pegou cartuchos vazios e os jogou nos alemães que abordavam. Duas das armas mais originais eram utensílios de cozinha. 

Vários marinheiros usaram canecas de café na luta, enquanto o companheiro de um mordomo expulsou um marinheiro alemão da sala dos oficiais com uma cafeteira.

A luta de homem para homem durou apenas um minuto enquanto Buckley recuava do submarino, separando os dois. Cinco alemães agrupados na proa renderam-se e foram conduzidos abaixo por um companheiro de artilheiro armado com um martelo.

A tripulação restante a bordo do U-66  ainda pilotava o barco e iniciou uma manobra que parecia ser uma fuga. Buscando velocidade de flanco, Abel não ia deixar o submarino escapar. Enquanto os tripulantes a bordo do Buckley se  preparavam para lançar cargas de profundidade, o U-66  avançou, entrando em rota de colisão. Provavelmente estava fora de controle, mas estava caindo. Em 03h35, atingiu Buckley . Foi um golpe superficial, mas abriu um buraco na sala de máquinas posterior, arrancou o eixo da hélice de estibordo e torceu a popa do navio. Quando ela passou, os tripulantes do convés de Buckleypodia ver em sua torre de comando, e um marinheiro, jogou uma granada de mão em uma escotilha. O submarino passou pela DE, mas agora estava envolto em chamas e totalmente fora de controle. Enquanto o resto dos marinheiros alemães abandonavam o navio, o U-66  começou a afundar, seu capitão ainda a bordo. O Relatório de Ação de Buckley detalhou o naufrágio do U-boat: “O submarino limpa e passa pela popa, ainda fazendo cerca de 15 nós. A arma de 3 ”nº 3 atinge 3 acertos diretos na torre de comando. Sub desaparece sob a superfície da água nesta velocidade sob a energia diesel com a escotilha da torre de comando aberta e o fogo saindo dela, aparentemente completamente abandonado e fora de controle. A escotilha dianteira do convés também está aberta. Toda a ação durou 16 minutos. ”

Mapa retirado do relatório de ação do USS Buckley

Sem o inimigo, Buckley permaneceu na área pelas próximas três horas, arrancando os sobreviventes do mar. Trinta e seis tripulantes do U-boat foram salvos, mais da metade de seu complemento. A maioria estava ferida, com estilhaços ou coisa pior. Junto com o dano à sua popa, a proa de Buckley foi dobrada para bombordo pelo impacto do U-66  e ela teve alguns orifícios dos canhões do U-boat. No engajamento de 16 minutos com o U-66 , ela gastou 105 cartuchos de cartuchos de três polegadas, 2.700 cartuchos de munição de 20 mm e 418 cartuchos de cartuchos de 40 mm. Os disparos de armas pequenas, que incluíam calibre .45 e .30, bem como o tiro de espingarda, totalizaram 390 tiros.

Pela ação ousada de sua tripulação no afundamento do U-66 , Buckley  foi premiado com a Comenda de Unidade da Marinha. Seu Comandante, Tenente Comandante Brent Abel, foi condecorado com a Cruz da Marinha “por extraordinário heroísmo e serviço distinto na linha de sua profissão como Comandante da Escolta de Destruidor USS Buckley .” A tripulação navegou em Buckleyde volta aos Estados Unidos sob seu próprio poder, onde passou por reparos em Boston antes de retornar ao serviço no Atlântico. A Batalha do Atlântico terminou após a rendição alemã um ano depois, em maio de 1945. Nesta batalha de quase seis anos, 781 U-boats foram afundados pelas forças aliadas, com a perda de marinheiros alemães estimada entre 28.000 – 32.000. As perdas aliadas foram surpreendentes, com mais de 2.700 navios mercantes perdidos e mais de 130.000 marinheiros aliados perdidos.

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