O mexicano-americano Cleto Rodriguez descaradamente atacou uma fortaleza inimiga para salvar seu pelotão durante a Batalha de Manila, heroísmo pelo qual recebeu a maior honraria militar do país.

Cleto Rodriguez

Cleto Rodriguez

Em 9 de fevereiro de 1945, o soldado Cleto Rodriguez, do Exército dos EUA, de 21 anos, cruzou os escombros fumegantes e atingiu o artilheiro japonês na ilha de Luzon, nas Filipinas. Por quase uma semana, ele e seus companheiros soldados da Companhia B, 2º Batalhão, 148º Regimento de Infantaria da 37ª Divisão de Infantaria lutaram para libertar a capital de um inimigo determinado.

O avanço americano empurrou os japoneses de volta à outrora elegante estação ferroviária do distrito de Paco, situada na ampla Plaza Dilao. Três companhias de fuzileiros navais japoneses obstinados estavam ativamente fortificando o prédio. 

Quase invisíveis posições de combate entrincheiradas pontilhavam a área. As casamatas forradas de sacos de areia protegiam os defensores bem armados e equipados. O pelotão de Rodriguez lançou um ataque frontal contra a estação em toda a extensão, mas o fogo inimigo os prendeu a 100 metros do prédio. 

Rodriguez desenvolveu um plano para salvar seu pelotão com o Soldado de Primeira Classe John N. Reese, Jr., um companheiro de rifle de 21 anos e puro Cherokee de Pryor, Oklahoma. 

Mesmo em combates urbanos, onde os perigos se multiplicam, Cleto Rodriguez não entrou em pânico. “Nunca conheci o medo”, afirmou mais tarde. Desde muito jovem, ele conheceu as adversidades. Nascido em San Marcos, Texas, em 1923, perdeu os pais com apenas nove anos. 

Vendendo jornais para sustentar sua família, ele costumava dormir no prédio do San Antonio Express para poder acordar cedo o suficiente para entregar os jornais antes da escola. Rodriguez desistiu antes de se formar e se juntou a uma gangue, levando a uma agressividade que o serviu bem depois de se voluntariar para o Exército em março de 1943 e ingressar na “Divisão Buckeye”.

Contra 300 soldados inimigos, os dois americanos atiraram e manobraram como uma equipe disciplinada. Limpando posições hostis enquanto avançavam, a dupla de homens da BAR pacientemente empurrou para dentro de 20 metros da entrada principal da estação. 

Sem se preocupar com sua segurança, o soldado Rodriguez destruiu uma arma de 20 mm e uma metralhadora de perto. Depois de duas horas e meia, os dois estavam sem granadas e quase tinham queimado toda a munição. Com a ajuda do fogo supressor de Reese, Rodriguez conseguiu voltar em segurança para as linhas amigas. 

O Oklahoman, no entanto, caiu para a bala de um franco-atirador enquanto recarregava. Ambos os soldados exibiram bravura excepcional, resultando na morte de 82 soldados inimigos. Com o pelotão da Companhia B não mais preso em uma posição mortal, o avanço americano continuou. Rodriguez mais uma vez tomou a iniciativa apenas dois dias depois,

O presidente Harry S. Truman presenteou o recém-promovido sargento técnico Rodriguez com a Medalha de Honra do Congresso, o primeiro mexicano-americano no teatro de operações do Pacífico a receber o maior prêmio militar do país. Um dos soldados mais condecorados no PTO, Rodriguez também recebeu a Estrela de Prata, Estrela de Bronze, Coração Púrpura e vários outros prêmios. 

Por sua bravura em 9 de fevereiro, o soldado Reese recebeu a Medalha de Honra postumamente. Após a guerra, o sargento técnico Rodriguez voltou a San Antonio para uma recepção de herói. Ele deixou o Exército em dezembro de 1945 e trabalhou para a Administração de Veteranos, onde iniciou um compromisso vitalício para ajudar outros americanos hispânicos a receber educação continuada e treinamento de habilidades. 

Em 1952, Rodriguez voltou ao serviço, inicialmente na Força Aérea dos Estados Unidos antes de ser transferido para o Exército, aposentou-se em 1970 como sargento-chefe. Em 7 de dezembro de 1990, Rodriguez morreu aos 67 anos. 

Cleto Rodriguez está enterrado no Cemitério Nacional Fort Sam Houston em San Antonio, o local de descanso final de outros onze ganhadores da Medalha de Honra, seis dos quais são veteranos da Segunda Guerra Mundial.

Cleto Rodriguez

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MENÇÃO DA MEDALHA DE HONRA

“O Presidente dos Estados Unidos da América, em nome do Congresso, tem o prazer de apresentar a Medalha de Honra ao Sargento Técnico Cleto L. Rodriguez, do Exército dos Estados Unidos, por sua notável bravura e intrepidez em ação acima e além do chamado do dever em 9 de fevereiro de 1945, enquanto servia na Companhia B, 148º Regimento de Infantaria, 37ª Divisão de Infantaria. 

O sargento técnico Rodriguez era um fuzileiro automático quando sua unidade atacou a fortemente defendida Estação Ferroviária de Paco durante a batalha por Manila, nas Ilhas Filipinas. 

Enquanto fazia um ataque frontal em campo aberto, seu pelotão foi detido a 100 metros da estação por intenso fogo inimigo. 

Por iniciativa própria, deixou o pelotão, acompanhado de um camarada, e seguiu em frente até uma casa a 60 metros do objetivo. 

Embora sob constante observação do inimigo, os dois homens permaneceram nesta posição por uma hora, atirando em alvos de oportunidade, matando mais de 35 soldados hostis e ferindo muitos mais. 

Aproximando-se da estação e descobrindo um grupo de substitutos japoneses tentando alcançar as casamatas, eles abriram fogo pesado, mataram mais de 40 e pararam todas as tentativas subsequentes de tripular as casas. 

O fogo inimigo tornou-se mais intenso à medida que avançavam para dentro de 20 metros da estação. 

Então, coberto por seu companheiro, o Soldado Rodriguez corajosamente subiu até o prédio e jogou cinco granadas por uma porta matando 7 japoneses, destruindo uma arma de 20 mm e destruindo uma metralhadora pesada. 

Com a munição acabando, os dois homens começaram a retornar às linhas americanas, alternadamente fornecendo fogo de cobertura para a retirada um do outro. 

Durante este movimento, o soldado Rodriguez, companheiro foi morto. Em 2 horas e meia de luta feroz, a intrépida equipe matou mais de 82 japoneses, desorganizou completamente sua defesa e preparou o caminho para a subsequente derrota esmagadora do inimigo neste ponto forte.

Dois dias depois, o soldado Rodriguez novamente permitiu que seus camaradas avançassem quando ele sozinho matou seis japoneses e destruiu um canhão de 20 mm bem colocado por sua notável habilidade com suas armas, determinação galante de destruir o inimigo e coragem heroica no diante de enormes probabilidades, o soldado Rodriguez, em duas ocasiões, ajudou materialmente o avanço de nossas tropas em Manila. ”

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