Lutas Esquecidas #5: A batalha pelo Monte Austen de Guadalcanal, 1942

A luta pelo Monte Austen testemunhou alguns dos combates mais difíceis em Guadalcanal. Sua captura bem-sucedida garantiu a segurança do Campo de Henderson contra fogo de artilharia japonesa e infiltradores.

A campanha de Guadalcanal foi a primeira invasão anfíbia americana da Segunda Guerra Mundial. A partir do momento em que os fuzileiros navais dos EUA pisaram na ilha de Guadalcanal, no sudoeste do Pacífico, em 7 de agosto de 1942, os jornais americanos proclamaram a ofensiva. Os correspondentes de guerra Richard Tregaskis e John Hersey imortalizaram a luta da 1ª Divisão da Marinha para defender a pequena cabeça de ponte americana contra os repetidos ataques da infantaria japonesa e bombardeios navais e aéreos. Os americanos acompanharam de perto as lutas desesperadas por Bloody Ridge e o campo de aviação da Marinha apelidado de Henderson Field. Tregaskis, no entanto, concluiu seu famoso Diário de Guadalcanalem setembro de 1942, e Hersey partiu da ilha em outubro, muito antes do fim do conflito. Como resultado, os últimos estágios da campanha são frequentemente esquecidos, apesar do intenso combate que continuou até que a ilha foi assegurada em fevereiro de 1943.

Embora a 1ª Divisão de Fuzileiros Navais e seu incursor de fuzileiros navais e elementos de pára-quedas tenham derrotado com sucesso os ataques japoneses na Batalha de Tenaru em agosto, na Batalha de Bloody Ridge em setembro e na Batalha pelo Campo de Henderson em outubro, as forças japonesas ainda estavam no topo aterrou apenas seis milhas a sudoeste do Campo de Henderson na sequência destas derrotas. Uma colina conhecida pelos americanos como Monte Austen era a maior ameaça ao campo de aviação. A artilharia japonesa situada na colina assediou o Campo de Henderson, e os soldados japoneses se infiltraram nas linhas americanas perto do Monte Austen em duas ocasiões e destruíram vários aviões de combate estacionados. O Monte Austen e suas alturas circundantes também ameaçavam o flanco esquerdo de qualquer tentativa americana de avançar para o oeste ao longo da costa norte de Guadalcanal em direção à vila de Kokumbona controlada pelos japoneses.

Caças americanos alinharam-se no Campo de Henderson. Fotografia da Marinha dos EUA.

O monte Austen tinha 1.514 pés de altura, mas era apenas uma colina em uma área da ilha repleta de cristas e vales. O tenente John George, do 132º Regimento de Infantaria do Segundo Batalhão, descreveu como a selva nesta parte da ilha consistia em “enormes árvores de variedades de floresta tropical, principalmente do tipo com raízes de contraforte, que alcançavam seus troncos retos até grandes alturas antes de espalharem seus ramos para formar o telhado absolutamente à prova de sol. Os espaços entre os troncos estavam cheios de uma densa vegetação rasteira de enormes samambaias, vegetação espinhosa e todos os tipos de trepadeiras e plantas parecidas com palmitos. ” Soldados na selva raramente podiam ver 3 metros à frente, a menos que estivessem em uma trilha.

Entre o Monte Austen e duas outras colinas adjacentes, aproximadamente quinhentos soldados japoneses dos 124º e 228º Regimentos de Infantaria ocuparam cerca de 50 bunkers bem camuflados em um complexo em forma de U chamado “o Gifu”. A maioria desses bunkers se erguia a menos de um metro do solo, e seus telhados de toras cobertos de terra resistiam até mesmo a impactos diretos de projéteis de artilharia de 75 mm. As posições escondiam metralhadoras com campos de fogo cuidadosamente posicionados, apoiados por artilharia dentro do perímetro japonês.

Um bunker japonês camuflado no Gifu. Fotografia do Exército dos EUA.

No início de dezembro, a 23ª Divisão de Infantaria “Americal”, a 2ª Divisão de Fuzileiros Navais e a 25ª Divisão de Infantaria começaram a socorrer a 1ª Divisão de Fuzileiros Navais maltratada. Em preparação para as ofensivas americanas finais para capturar a ilha, o Major General Alexander Patch do Exército dos EUA ordenou que o 132º Regimento de Infantaria da 23ª Divisão de Infantaria tomasse o Monte Austen e as posições fortificadas ao redor.

O ataque americano inicial começou em 17 de dezembro, quando a Companhia L do Terceiro Batalhão do 132º Regimento de Infantaria começou a jornada para o Monte Austen. Na base da colina, tiros de rifle e metralhadora japoneses cercaram a empresa. O equilíbrio do Terceiro Batalhão foi levantado para apoiar o ataque, mas como um oficial observou, “a trilha que levava ao sopé do Monte Austen era extremamente acidentada e cortava uma selva densa, e as tropas estavam exaustas demais para atacar quando chegaram . ”

Na manhã seguinte, os ataques de caças-bombardeiros americanos tiveram pouco efeito nas defesas japonesas habilmente camufladas, como o batalhão descobriu quando o fogo japonês novamente deteve seus elementos de liderança. O comandante do Terceiro Batalhão, o tenente-coronel William C. Wright, decidiu realizar um reconhecimento pessoal das posições japonesas e seguiu em frente apenas com seu rádio-homem, dois observadores avançados e um punhado de batedores. Uma metralhadora Nambu japonesa oculta emboscou o grupo, matando Wright e ferindo gravemente seus companheiros. “Sua morte foi um golpe sério para o batalhão”, escreveu o tenente John George. Demorou várias horas para recuperar o corpo de Wright, e tiros de metralhadora feriram vários outros soldados que tentaram alcançá-lo.

O Major Lou Franco assumiu o comando do batalhão após a morte de Wright, enquanto o batalhão cavava no sopé do Monte Austen. Franco enviou patrulhas para testar as defesas japonesas, e o Primeiro Batalhão se posicionou à esquerda do Terceiro Batalhão para reforçar o ataque que se aproximava. Os dois batalhões passaram os dias seguintes investigando as defesas japonesas, enquanto uma empresa de engenharia construía uma estrada estreita para suas posições a fim de facilitar o reabastecimento.

Batalha do Monte Austen, 18 a 27 de dezembro. Fotografia do Exército dos EUA.

Em 22 de dezembro, os dois batalhões conseguiram garantir apenas um ponto de apoio na pequena Colina 31, adjacente ao Monte Austen. Dois dias depois, a resistência japonesa interrompeu o avanço de três empresas inteiras de fuzis. A vantagem dos americanos em apoio aéreo, artilharia e metralhadoras pesadas provou-se inútil nos combates de baixa visibilidade. O tenente Don Hogan explicou como “Custaríamos um ou dois homens encontrar a direção de onde vinha o fogo [japonês], depois nos custaria mais dois homens para chegar até a porta dos fundos. Quando finalmente chegamos à cúpula, foi fácil matar a tripulação. ” Os bunkers japoneses que se apoiavam mutuamente cobraram um grande tributo aos soldados, e quase todos os soldados japoneses morreram em suas posições de combate.

As três companhias de infantaria do Terceiro Batalhão atacaram o Monte Austen novamente no dia de Natal, mas o avanço vacilou quando encontraram fogo fulminante nos primeiros minutos do ataque. O Terceiro Batalhão foi esticado por suas tentativas de flanquear as posições japonesas e foi incapaz de concentrar força suficiente em qualquer ponto para forçar um avanço. Em vez disso, o batalhão recebeu ordens de manter sua posição enquanto o Primeiro Batalhão se movia para o sul e atacava o flanco direito japonês. O Primeiro Batalhão também não avançou devido ao terreno e à tenaz resistência japonesa. O Primeiro e o Terceiro Batalhões perderam 34 homens mortos e 279 outras baixas, com pouco para mostrar seu sacrifício.

Finalmente, em 1º de janeiro de 1943, o comandante do 132º de Infantaria ordenou que o Primeiro e o Terceiro Batalhões mantivessem suas posições enquanto o Segundo Batalhão realizava uma manobra de flanco ao redor do Gifu mais longa do que qualquer outra que já havia sido tentada. O Segundo Batalhão marchou por quase três quilômetros através da densa vegetação da selva, auxiliado pelos nativos das Ilhas Salomão. Esses ilhéus do Pacífico serviam como batedores da selva e carregadores de unidades cujas linhas de abastecimento se estendiam por quilômetros ao longo de estreitas trilhas na selva. O tenente John George ficou surpreso com a força e resistência desses homens. “Não acredito que os que trabalharam para nós tivessem em média mais de … 130 libras de peso, mas poderiam carregar mais da metade dessa carga e ainda assim superar um soldado de infantaria americano durão e levemente armado.”

Captura do Monte Austen, 2 de janeiro de 1943. Fotografia do Exército dos EUA.

A manobra de flanco do Primeiro Batalhão foi totalmente surpresa porque os regimentos japoneses comprometeram a maioria de seus homens a manter a linha contra o Primeiro e o Terceiro Batalhões. Em 3 de janeiro, o Segundo Batalhão avançou sobre a crista árida do Monte Austen, mas as forças japonesas no Gifu perceberam imediatamente seu erro e lançaram seis contra-ataques sucessivos contra os soldados americanos no Monte Austen. Os soldados não tiveram tempo de cavar novas trincheiras no cume rochoso, então ocuparam antigas posições japonesas e repeliram o ataque com fogo de armas pequenas, granadas e apoio de artilharia.

Em meio aos contra-ataques japoneses, o pelotão do tenente George recebeu ordens de escalar o Monte Austen e reforçar os soldados americanos sitiados. Quando George chegou ao cume, ouviu centenas de americanos e japoneses disparando rifles e lançando granadas. “Era uma ferida no polegar – aquela colina – um monte de grama, gramado com coral embaixo, com selva ao redor. E o inimigo estava fazendo uso total daquela selva – aproveitando ao máximo a vantagem de atirar em um alvo indefeso exposto de uma boa cobertura. ” Quando a noite caiu, os soldados japoneses tentaram se infiltrar nas linhas americanas. Um sargento americano teve que pular de sua trincheira três vezes durante a noite para evitar granadas japonesas que caíram nela. Cada vez depois que eles explodiram, ele mergulhou de volta à posição e retomou a luta.

O batalhão segurou o Monte Austen pela semana seguinte até que as forças dos EUA concluíssem o cerco ao Gifu em 17 de janeiro. Naquela manhã, baterias de artilharia americanas lançaram uma saraivada de bombas de 105 mm contra as posições japonesas. No dia seguinte, os soldados americanos conseguiram destruir vários dos bunkers e matar vários japoneses que tentaram escapar naquela noite. Em 22 de janeiro, as forças americanas conseguiram trazer um tanque leve Stuart até sua estrada de abastecimento recém-cortada para o Monte Austen. O poder de fogo adicional do canhão de 37 mm do tanque reduziu rapidamente três bunkers japoneses e rompeu o perímetro do Gifu.

Um tanque leve Stuart em Guadalcanal. Cortesia da Fundação Histórica do Corpo de Fuzileiros Navais do Vietnã.

O comandante japonês, Major Takeyoshi Inagaki, percebeu que sua posição era insustentável e deu a ordem para uma carga final de suicídio às 2h30 de 23 de janeiro. Estima-se que cem soldados japoneses foram mortos nessa carga final. Quando a batalha acabou, o Exército dos EUA contabilizou 112 mortos e 268 feridos. Os japoneses perderam cerca de quatrocentos homens na luta pelo Monte Austen e pelo Gifu.

Na esteira da batalha, as forças japonesas realizaram uma retirada de combate a oeste para Cabo Esperance, onde a Marinha japonesa retirou com sucesso seus soldados restantes durante a primeira semana de fevereiro. Comandantes americanos declararam Guadalcanal segura em 9 de fevereiro de 1943.

Fonte: https://www.nationalww2museum.org/

sobre Ricardo Lavecchia

Pesquisador amador e desenhista. Natural de Santo André, hoje com 39 anos está a 15 anos pesquisando sobre o tema Segunda Guerra Mundial e a participação do Brasil na guerra, sempre buscando temas desconhecidos e pouco divulgados.

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